EEUU: Récord de inversiones en la industria química por el shale

El shale boom tiene a empresas químicas de todo el mundo con una mirada a la inversión en plantas de Estados Unidos

El shale boom tiene a empresas químicas de todo el mundo con una mirada a la inversión en plantas de Estados Unidos

Los fabricantes de productos químicos, desde el alemán BASF hasta el brasileño Braskem SA, planean invertir cerca de US$72.000 millones en plantas de Estados Unidos, ya que están cada vez más convencidos de que el gas natural seguirá siendo barato y abundante.

BASF está planeando construir su planta más cara de la historia, un centro de propileno en la Costa del Golfo, que aprovechará el gas más barato, que cuesta casi la mitad de lo que vale en Europa. Así los fabricantes de productos químicos consiguen un doble impulso a través del gas barato, ya que es materia prima y fuente de energía para sus fábricas.

Las empresas extranjeras representan el 62% de las inversiones de capital anunciadas en la industria química de los EE.UU., la mayor afluencia nunca antes vista de otras naciones, según el American Chemistry Council. BASF, Braskem y Royal Dutch Shell dijeron que han superado sus expectativas iniciales acerca de la producción de gas de EE.UU..

“Llegamos a la conclusión de que este será un aprovechamiento sustentable de los EE.UU.”, opinó Hans-Ulrich Engel, director de BASF en E.E.U.U. “Es por eso que nos sentimos cómodos haciendo una inversión”.

BASF, una de las empresas químicas más grande del mundo, confía en que sus instalaciones en Estados Unidos se beneficiarán de las ventajas de costos sobre las plantas de otras regiones ya que las reservas de gas de Estados Unidos han aumentado a más de 100 años de suministro, agregó Engel.

Los precios, que alcanzaron su punto máximo en 2005 a más de US$15 por millón de unidades térmicas británicas, están a un promedio de alrededor de US$ 4,65 este año. Esto se compara con un precio de alrededor de US$9 en Europa. Aunque los precios de los Estados Unidos pueden aumentar ligeramente, Engel espera que sigan estando entre los más bajos del mundo y que sea más barato que la nafta, el material derivado del petróleo que se utiliza comúnmente en Europa y Asia.

Las plantas de BASF

Además de la planta de propileno en la Costa del Golfo, BASF expandió un centro de etileno de Texas que posee en conjunto con la francesa Total SA, y está considerando instalar una fábrica de amoníaco en Texas, en conjunto con una empresa con sede en Oslo, Yara International ASA.

La planta de propileno que está construyendo BASF en Ludwigshafen, Alemania, va a costar más de 1.000 millones de euros, la mayor inversión de la compañía hasta la fecha, dijo Engel.

Los tres proyectos de BASF sumarían unos 500 millones de euros a las ganancias anuales descontando intereses, impuestos, depreciación y amortización, dijo Jeremy Redenius, un analista de la consultora londinense Sanford C. Bernstein & Co., que recomienda comprar acciones de la empresa alemana.

Superávit Comercial

Las inversiones extranjeras combinadas con nuevas plantas de empresas estadounidenses como Dow Chemical Co. (DOW) y Westlake Chemical Corp. sumaron en total 117 mil millones de dólares y ayudaron a su vez a convertirlo un déficit comercial de US$ 3 mil millones para los productos químicos en un superávit de US$ 30 mil millones en cinco años, dijo Cal Dooley, director ejecutivo de American Chemistry Council.

Shell ha firmado 10 contratos de suministro de gas, algunos de hasta 20 años para construir plantas de etileno y plástico de polietileno en Monaca, Pensilvania. Aunque la compañía no ha tomado una decisión final sobre si se van a llevar a cabo, el aumento de la producción de gas en las inmediaciones de las formaciones de shale de Marcellus y Utica influirían en esta decisión, dijo Graham van’t Hoff, vicepresidente ejecutivo de productos químicos en el empresa.

“Nuestro nivel de confianza en los prospectos es en realidad más alto que hace un año”, dijo a van’t Hoff este mes en la reunión anual del American Chemistry Council en Colorado Springs, Colorado. “los diferenciales de hidrocarburos han generado un gran cambio”.

Ventaja de precios

La abundancia de suministros ha ampliado la ventaja en el precio del uso de gas como materia prima por sobre otras plantas de otras regiones que utilizan nafta, dijo.

Además del bajo costo al utilizar gas estadounidense, la ubicación de la planta también ahorrará dinero, ya que no será necesario que el gas sea canalizado hacia la Costa del Golfo, donde se localizan la mayoría de las plantas químicas de Estados Unidos. También habrá beneficios en los costos de envío para la entrega de los plásticos a los fabricantes en el noreste, dijo.

“Estamos absolutamente convencidos de que hay varias ventajas en Pensilvania”, afirmó van’t Hoff

Shell ha solicitado permisos de contaminación del estado, y comenzó a trabajar en la ingeniería front-end y el diseño y demolición en la zona oeste de Pensilvania. La empresa también puede construir nuevas fábricas de productos químicos en Geismar, Louisiana, y aumentar la capacidad en otras plantas de Estados Unidos, dijo.

Proyectos en Braskem

Braskem lleva la delantera en la búsqueda de nuevas plantas que se beneficiarán del gas barato. Está gastando US$ 4.5 mil millones junto a su socio Grupo Idesa SA para construir una planta de etileno y tres plantas de polietileno en México, que comenzarán a producir el próximo año, dijo Fernando Musa, quien supervisa las operaciones estadounidenses de la compañía con sede en Sao Paulo.

Braskem firmó un contrato de suministro de etano con Petróleos Mexicanos en 2009 a un precio atado al precio de referencia de EE.UU. en Mont Belvieu, Texas, explicó.

“Hemos estado delante por un tiempo”, dijo Musa. “La razón fundamental es una estrategia centrada en América para conseguir materia prima”.

Braskem en noviembre anunció planes para otro complejo de etileno-polietileno que se llevarán a cabo con la brasileña Odebrecht SA en Parkersburg, West Virginia, no muy lejos del lugar propuesto de Shell. La compañía firmó un acuerdo de suministro de etano con Antero Resources Corp. en marzo.

Demanda de plásticos

La demanda de plásticos debería mejorar a medida que las empresas que hacen bolsas de compra, juguetes y otros productos se den cuenta de que los costos de materiales y energía en los EE.UU. son tan baratos como en cualquier lugar, dijo.

Clariant AG, con sede en Muttenz, Suiza, duplicó la fabricación de catalizadores en Louisville, Kentucky, para atender la demanda de las nuevas plantas químicas de Estados Unidos de América, explicó su CEO, Hariolf Kottmann, quien espera que alguno de los anuncios estadounidenses sean cancelados o pospuestos debido a los obstáculos que se presentan como el aumento de costos y la falta de experiencia en ingeniería.

“Se requiere una gran cantidad de dinero para construir todo lo que se anunció”, dijo Kottmann en una entrevista. “Hay mucha expectativa”.

No todas las plantas químicas están listas para invertir en EE.UU. Bayer AG, por ejemplo, no planea inversiones importantes en Estados Unidos, a pesar de que la empresa alemana prevé una escasez de MDI, un producto químico cuya compañía produce que se utiliza en el aislamiento de espuma y cojines, dijo Jerry MacCleary, presidente de la región de América del Norte, en una entrevista.

Hasta hace poco, el shale gas estadounidense ni siquiera estaba en el radar de la mayoría de las empresas, que al igual que Bayer, invierten en mercados de rápido crecimiento como China, dijo MacCleary.

“Las empresas están haciendo lo correcto al asegurarse de que el shale gas es estable y sostenible”, dijo MacCleary. “Estamos plenamente seguros de que lo es”.

El shale boom tiene a Bayer y a otras empresas químicas de todo el mundo con una mirada más cercana a la inversión en plantas de Estados Unidos. “Todo se basa en el resurgimiento de la industria en los Estados Unidos de América, algo que no veíamos posible hace cinco o siete años”, dijo MacCleary.

Fuente de EEUU: Récord de inversiones en la industria química por el shale

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