Crean una nueva tecnología para purificar el agua usada durante el fracking

Una pequeña start-up en Boston es pionera en la industria del tratamiento de aguas residuales: una “tecnología de Ósmosis forzada” para purificar el agua que se utiliza en el fracking.

Con US$35 millones de financiamiento total, 45 patentes y un equipo de 60 empleados a tiempo completo, entre ellos veteranos de GE y Siemens, la empresa ‘Oasys Water’ ya ha conseguido dos asociaciones clave para desarrollar su tecnología de purificación de agua en las industrias petrolera, del gas y de la energía.

Oasys está trabajando con la petrolera ‘National Oilwell Varco’ para ofrecerles su tecnología a las compañías de shale oil & gas que trabajan en el Golfo de México. Además, en China, donde ya firmaron un acuerdo con la empresa Woteer Water Technology, Oasys se encuentra cerrando los últimos detalles para la entrega de su primer proyecto de “descarga líquida cero” para convertir cada litro de agua usado en agua 100% potable.

“Estamos proporcionando un enfoque mucho más rentable y simple”, dijo el CEO de la empresa, Jim Matheson, un ex piloto de la Marina que asumió el papel principal en Oasys Water en 2013.

Generalmente, el agua utilizada se purifica a través de procesos de ebullición y de desalinización que tienen un alto consumo energético. En el pasado también se utilizaban sistemas térmicos descomunales, algo similar a una gran olla que hierve el agua residual y deja los sólidos detrás mientras se destila el líquido. Hoy en día este proceso se ha sustituido en gran medida por un método de ósmosis inversa, que engaña al principio osmótico de la biología por la que el agua se mueve desde una solución diluida a un uno concentrado. En la ósmosis inversa, una membrana semipermeable delgada y una enorme cantidad de presión hidráulica se utilizan para empujar el agua hacia fuera de las aguas residuales en un lado de la membrana y en el agua limpia en el otro lado de la membrana.

“Se necesita una gran cantidad de electricidad para bombear la presión para hacer que suceda este flujo”, dijo Menachem Elimelech, profesor en el departamento de química e ingeniería eléctrica en la Universidad de Yale.

Oasys Water, mediante un proceso desarrollado durante la última década por Elimelec y un equipo de investigadores de la Universidad de Yale, utiliza una solución de amoníaco y dióxido de carbono disueltos en el agua que realizan el método de ósmosis de otra forma más económica y simple.
Un tipo similar de membrana semipermeable empleada en el método de ósmosis inversa se utiliza aquí, pero debido a que la solución de dióxido de amoniaco/carbono es de una concentración de sal más alta que las aguas residuales del fracking, no se necesita demasiada presión. El método de Ósmosis forzada aspira eficazmente el agua a través de la membrana y la solución de dióxido de amoniaco/carbono que además se puede utilizar varias veces.

Otras compañías están trabajando en tecnología de Ósmosis forzada, pero Oasys es “la única empresa que utiliza estos tres componentes: la membrana, la solución y la recuperación”.
Un nicho lucrativo

El mercado mundial del fracking está en camino de superar los 36 mil millones dólares este año, según la firma, con sede en Oklahoma, Spears y Asociados. En los EE.UU., el mercado sólo para los fluidos de fracturamiento hidráulico utilizados en la fracturación hidráulica está en camino de llegar a los US$ 37 mil millones en 2018.

Oasys Water se ha posicionado de manera constante en este mercado en expansión. Matheson dijo que el proyecto actualmente se está comenzando a aplicar en China y esperan que sea “el primer país de varios en los que se aplique este sistema”. El año pasado Oasys Water abrió su primera oficina internacional en Sydney, Australia, donde se espera poner a prueba este sistema a partir de 2015.
“La gente ha hecho enormes fortunas con la energía a lo largo de la historia, pero es una industria muy dura”, dijo Bill Aulet, director del Centro de confianza Martin por MIT Entrepreneurship en el Instituto de Tecnología de Massachusetts.

Matheson, un respetado capitalista de la tecnología limpia que, antes de convertirse en CEO de Oasys Agua, ayudó a financiar y hacer crecer empresas de energía sostenible durante 15 años como socio de Flagship Ventures, está apostando por Oasys Water tanto ambiental como financieramente.

“Lo que realmente me atrajo fue la oportunidad de construir una empresa valiosa y al mismo tiempo construir una empresa importante”, dijo. “La oportunidad de ser realmente nuevo en el juego con un gran equipo para resolver un problema importante en una forma fundamentalmente nueva era demasiado convincente para mí como para dejarla pasar, y ha sido genial.”

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